Accountability Abroad for Venezuelan State Corruption (Part III): The business scheme in the “Food for Venezuela” case, and the Mexican authorities’ response

Jan-Michael Simon

Versión en español aquí.

Part I of this series analyzed two ongoing criminal cases in the U.S. involving the laundering of proceeds of Venezuelan State corruption. One of them involves kickbacks in Venezuelan government purchases of food products exported from Mexico for a Venezuelan government social program (Food for Venezuela case).

Part II examined how Mexico’s justice system has handled the Food for Venezuela case in its own jurisdiction. Compared to the consequences of a conviction in the U.S., where severe penalties and the forfeiture of the full amount of money involved can be expected, the Mexican response of seeking to close the case by signing “reparatory agreements” (acuerdos reparatorios) is inconsequential and ignores basic rules of crime prevention and international standards on the fight against money laundering; it is also hardly compatible with inter-American standards on corruption and human rights.

The third part of this series examines the business scheme in the Food for Venezuela case and the quality of the Mexican authorities’ response to the illicit nature of this scheme. The author concludes, based on the available evidence, that the business scheme would aim at disguising the financial source of the kickbacks through a clandestine form of compensation calculation. The calculation would absorb the amounts reduced by overpriced business transactions, in transactions at very low prices with substandard products of the same and/or similar category.

It is concluded that the Mexican authorities did neither establish nor disclose the illicit nature of the business scheme. This begs the question about the factual and legal reasoning that would make the case eligible for reparatory agreements. This includes questions as to who would be entitled to reparation and authorized to enter into reparation agreements.

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Rendición de cuentas en el extranjero por corrupción del Estado Venezolano (Parte III): El esquema de negocios en el caso «Alimentos para Venezuela» y la respuesta de las autoridades mexicanas

Jan-Michael Simon

English version here.

En la primera parte de esta serie se analizaron dos causas penales en curso en los EE. UU. sobre el blanqueo de capitales comprometidos por corrupción del Estado venezolano. Una de estas trata de comisiones clandestinas en compras de productos alimenticios exportados desde México y destinados a un programa social del Estado venezolano (caso Alimentos para Venezuela).

En la segunda parte, se analizó cómo la justicia de México aborda el caso Alimentos para Venezuela en su propio territorio. Comparada con las consecuencias de una condena en EE. UU., dónde se esperan altas penas y el decomiso del total de los capitales involucrados, se demuestra que la respuesta mexicana al caso, de buscar concluir el caso por medio de acuerdos reparatorios, es poco significante e ignora reglas básicas de la prevención del delito y estándares internacionales sobre la lucha contra el lavado de activos, al tiempo que difícilmente compagina con estándares interamericanos en materia de corrupción y derechos humanos.

La tercera parte de la serie analiza el esquema de negocios en el caso Alimentos para Venezuela, y la calidad de la respuesta de las autoridades mexicanas de cara a la naturaleza ilícita de este esquema. El autor concluye, en base de los indicios disponibles, que el esquema de negocios buscaría disimular la fuente financiera de las comisiones clandestinas mediante un cálculo compensatorio oculto. Este cálculo absorbería cantidades de productos reducidas por transacciones comerciales sobrevaloradas, en transacciones a precios muy bajos con productos de la misma y/o similar categoría de calidad inferior.

Se concluye que las autoridades mexicanas no establecieron ni revelaron la naturaleza ilícita del esquema de negocios. Esto abre la interrogante sobre cuáles son los razonamientos fácticos y jurídicos que harían que el caso fuera susceptible de acuerdos de reparación. Esto incluye preguntas sobre quién tendría el derecho a la reparación y estaría facultado para firmar acuerdos de reparación.

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A New Law and New Justices, but the Same Old Political Control over Venezuela’s Supreme Court

Carlos Lusverti*

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On January 19, 2022, the Venezuelan National Assembly, whose members were  elected in the disputed elections of December 2020, adopted a new law that will affect  the Supreme Court (Tribunal Supremo de Justicia, TSJ). On its face, the law does not comply which international human rights standards on judicial independence. 

The Venezuelan Supreme Court is Venezuela’s highest judicial body, supervising the governance and administration of the judiciary. This supervision extends both to its judicial review function and its oversight of administrative matters, including budget and disciplinary controls. The new proposed law reduces the number of justices in the Supreme Court from 32 to 20 and changes the composition of the Judiciary Nomination Committee tasked with nomination of Supreme Court justices, so that there is a greater number of political members from Venezuela’s National Assembly. The law also renews the terms of all the current sitting justices, not only those who are about to finish their terms. Likewise, it also establishes that the National Assembly will appoint other administrative offices in the judiciary, such as the General Inspector of Courts and the Director of the National School of the Judiciary. 

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Nueva ley y nuevos jueces, pero el mismo control político de siempre sobre el Tribunal Supremo de Venezuela

Carlos Lusverti*

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El 19 de enero de 2022, la Asamblea Nacional de Venezuela, cuyos miembros fueron electos en unas controvertidas elecciones de diciembre de 2020, aprobó una nueva ley respecto del Tribunal Supremo de Justicia (TSJ). La ley, a primera vista, no cumple con los estándares internacionales de derechos humanos sobre independencia judicial. 

El Tribunal Supremo de Justicia es el máximo órgano judicial de Venezuela, que supervisa el gobierno y la administración del Poder Judicial. Esta supervisión se extiende tanto a sus funciones de revisión judicial como a la supervisión de asuntos administrativos, incluyendo control presupuestario y disciplinario. La nueva Ley reduce el número de magistrados del Tribunal Supremo de 32 a 20 y modifica la composición de la Comisión encargada de la designación de los magistrados del Tribunal Supremo, para que haya un mayor número de miembros políticos procedentes de la Asamblea Nacional de Venezuela. La Ley también renueva por completo los mandatos de los magistrados en funciones, no sólo de los que están a punto de terminar su mandato. Asimismo, determina que la Asamblea Nacional nombrará otros cargos administrativos del Poder Judicial, como al Inspector General de Tribunales y al Director de la Escuela Nacional de la Magistratura.

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Venezuela en su Tercer Examen Periódico Universal: No hay peor Estado que el que no quiere escuchar

Magdalena Alabí*

Las Naciones Unidas (ONU) reúne a 193 Estados miembros con la misión, entre otras, de proteger y promover el desarrollo de los derechos humanos. Para abordar esta ambiciosa y transcendental misión, la ONU cuenta con diversas herramientas entre las que figura el Examen Periódico Universal (EPU). El EPU es un mecanismo del Consejo de Derechos Humanos (CDH) de las Naciones Unidas que evalúa la situación de todos los derechos humanos en todos y cada uno de sus Estados miembros. La particularidad de este examen es que consiste en una evaluación inter pares: son los demás Estados quienes evalúan y extienden recomendaciones para mejorar la situación del Estado evaluado. Por ello, el EPU se ofrece como una plataforma única para visibilizar las graves violaciones de los derechos humanos, especialmente aquellas que los Estados bajo revisión desean ocultar.

La semana pasada fue la tercera vez que Venezuela se somete al EPU, y su participación generó aún mayor preocupación en el mundo de los derechos humanos. En síntesis, Venezuela se concentró en justificar las limitaciones de su desempeño como consecuencia de las Medidas Coercitivas Unilaterales (MCU) y en evadir las graves acusaciones documentadas por la sociedad civil y los órganos de la ONU. 

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Accountability Abroad for Venezuelan State Corruption (Part II): Accountability in Mexico

Jan-Michael Simon

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In Part I of this series, the author discussed two criminal cases pending before U.S. courts: the Housing case and the Food for Venezuela case. Both deal with business transactions involving the proceeds of public corruption tied to the Venezuelan State’s investment in the welfare of its people. This part, in turn, examines how Mexico’s justice system has handled the ramifications of the Food for Venezuela case in its territory. The author finds that there is a marked disparity in how the Mexican and U.S. justice systems approach these types of cases. It is concluded that the response of Mexico ignores the most basic rules of crime prevention and international standards on the fight against money laundering, which is hardly compatible with the inter-American standards on corruption and human rights developed by the IACHR. Part III of this series will evaluate Mexico’s response in terms of the probable business scheme and the true magnitude of the Food case.

Introduction

Grand juries in the Southern District of Florida have returned indictments in two criminal cases in which players close to Nicolás Maduro’s administration are charged with laundering hundreds of millions of U.S. dollars on U.S. soil. These are only a fraction of the criminal cases before the U.S. courts involving the Maduro administration.

The first case (called the Housing for Venezuela case) deals with proceeds of public sector corruption in the construction of low-income housing. The second (the Food for Venezuela case) concerns the proceeds of corruption schemes related to public food subsidies for the country’s population, mainly between 2016 and 2018. Together, they involve approximately US$2 billion in corrupt proceeds.

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Rendición de cuentas en el extranjero por corrupción del Estado venezolano (Parte II): rendición de cuentas en México

Jan-Michael Simon

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En la primera parte de esta serie, el autor analizó dos causas penales en curso ante la justicia de los EE. UU.: caso Viviendas y caso Alimentos para Venezuela. Ambas tratan de operaciones comerciales con capitales comprometidos por corrupción de la inversión del Estado venezolano en el bienestar de su población. En la presente contribución, en cambio, se examina cómo la justicia de México lidió con la ramificación del caso Alimentos para Venezuela en su territorio. El autor concluye que existe una marcada disparidad en cómo la justicia mexicana y la estadounidense enfrentan este tipo de casos. Se concluye que la respuesta mexicana ignora las reglas más básicas de la prevención del delito y estándares internacionales sobre la lucha contra el lavado de activos, al tiempo que difícilmente compagina con los estándares interamericanos en materia de corrupción y derechos humanos, desarrollados por la CIDH. En la tercera parte de esta serie se evaluará la respuesta mexicana de cara al esquema probable de negocios en el caso Alimentos para Venezuela y de su probable magnitud real.

Introducción

Grandes jurados en el Distrito Judicial del Sur de Florida acusan actualmente en dos causas penales a actores cercanos a la administración de Nicolás Maduro del blanqueo de centenares de millones de dólares americanos en territorio estadounidense. Estas representan solo una fracción del total de las causas penales ante la justicia de los EE. UU. que involucran a la administración de Maduro.

La primera causa (denominada caso Viviendas para Venezuela) trata de capitales comprometidos por corrupción en el sector público de construcción de viviendas sociales. La segunda (caso Alimentos para Venezuela), trata de capitales comprometidos por esquemas de corrupción de subsidios públicos para alimentos para la población, principalmente, entre los años 2016 y 2019. Ambas implican un total de recursos comprometidos de aproximadamente USD 2.000 millones.

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Accountability from abroad for corruption of the Venezuelan State (Part I): Accountability before US courts

Jan-Michael Simon

Versión en español aquí.

In a notorious, internationally known context of widespread public corruption in Venezuela, the justice systems of foreign states are expected to respond effectively when their territory is used to launder money gained from corrupt practices in Venezuelan territory. In the first part of a series of blogs, the author analyzes two criminal cases in progress before the US courts (the Housing case and the Food for Venezuela case). The author concludes that, in the event of a conviction, the custodial sentences will probably be for long terms and the total amount of money involved in laundering will be confiscated. In a second part of the blog series, it will be analyzed how the Mexican courts have dealt with the ramification of the Food for Venezuela case in Mexican territory.

Introduction

A criminal proceeding against a self-proclaimed Venezuelan «anti-blockade agent» is currently underway before the U.S. justice system. This process represents another step in the search for accountability abroad for Venezuela state corruption. The individual’s image as a «Venezuelan ambassador, [who] has provided basic foodstuffs… to meet the needs of social welfare programs in Venezuela,» contrasts with legal actions in the U.S. brought against him and his associates.

U.S. authorities have charged the defendants with conspiracy to commit international money laundering and laundering of monetary instruments worth hundreds of millions of U.S. dollars. These would come from their transnational businesses, linked to acts of corruption of the Venezuelan State in investing in the welfare of its population, particularly public corruption related to the importation of basic foodstuffs.

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Rendición de cuentas en el extranjero por corrupción del Estado Venezolano (Parte I): Rendición de cuentas ante la justicia de los EE. UU.

Jan-Michael Simon

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En un contexto notoriamente conocido a nivel internacional, de corrupción pública generalizada en Venezuela, se espera que la justicia de Estados extranjeros reaccione de manera efectiva cuando su territorio es utilizado para blanquear capitales comprometidos por prácticas corruptas en territorio venezolano. En la primera parte de una serie de blogs, el autor analiza dos causas penales en curso ante la justicia de los EE. UU. (caso Viviendas y caso Alimentos para Venezuela). El autor concluye que, en caso de una sentencia condenatoria, las penas privativas de libertad serán probablemente altas y se decomisará el total de los capitales implicados en el blanqueo. En una segunda parte de la serie de blogs, se analizará cómo la justicia mexicana lidió con la ramificación del caso Alimentos para Venezuela en territorio mexicano.

Introducción

Actualmente, ante la justicia de los EE. UU., se desarrolla un proceso penal contra un autonombrado “agente antibloqueo” de Venezuela. Este proceso representa otro paso en la búsqueda de rendición de cuentas en el extranjero por la corrupción del Estado venezolano. Su imagen como “embajador venezolano, [quien] ha suministrado alimentos básicos… para satisfacer las necesidades de los programas de bienestar social en Venezuela”, contrasta con acciones legales en los EE. UU. emprendidas contra él y sus socios.

Las autoridades estadounidenses los acusan de conspiración para cometer blanqueo internacional de capitales y blanqueo de instrumentos monetarios de cientos de millones de dólares americanos. Estos provendrían de los negocios transnacionales de los acusados, vinculados a actos de corrupción del Estado venezolano en la inversión en el bienestar de su población, particularmente, corrupción pública relacionada con la importación de alimentos básicos.

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No health or access to justice for persons deprived of liberty during the pandemic in Venezuela

Carlos Lusverti* and Carolina Villadiego Burbano**

Versión en español aquí.

On 13 March 2020, the Venezuelan authorities declared a state of emergency to preserve and protect the public health and for mitigate and eradicate the risk related to the COVID-19 pandemic. A mandatory lockdown and the suspension of non-essential activities was ordered. The negative impact on persons deprived of liberty was enormous. There was suspension of visits from family members and lawyers into detention centers. In addition, the Supreme Court of Justice on 15th March ordered the closure of courts in most matters, except urgent criminal matters. 

Overcrowding and limitation of visits: prisons and detention facilities reality in the midst of COVID-19 

With no public information or statistics about persons deprived of liberty in Venezuela, the data of Venezuelan civil society organizations, such as those of the Observatorio Venezolano de Prisiones (Venezuelan Prison’s Watch), stress that there is an estimated average of 171.83% overcrowding in prisons.

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